Уклета ствар

Емброуз Бирс

Први део

Не једеш увек оно шта је на столу

Уз светлост лојанице која је стајала на ивици старог стола, један човек је читао нешто што је било написано у свесци. Била је то стара бележница, прилично похабана; и текст у њој није био баш читљив, па је човек често приближавао књигу пламену свеће. Сенка коју је свеска тада правила, у мистерију би бацила половину собе, замрачујући лица и фигуре; јер је, поред читаоца, још осморо људи било ту. Седморица су седела уз стари дрвени зид, у тишини, без покрета, а пошто је соба била мала, нису били далеко од стола. Испруженом руком могао си додирнути осмог човека који је лежао на столу, окренут лицем на горе, делимично покривен чаршавом, руку спуштених са стране. Он је био мртав.

Човек са свеском није читао наглас, а остали су ћутали; као да су сви чекали да се нешто догоди; само је мртвац био тај који није очекивао ништа. Из благог мрака споља ушао је, кроз отворен прозор, најпознатији звук ноћи у дивљини дугачак безимени тон далеког којота. Хор различитих инсеката, и уопште хор свих мистериозних звукова који се иначе ноћу чују, одједном су престали, као да су се осетили индискретним. Ништа од овога није било примећено од стране овог друштва; његови чланови били су научени да звукове посматрају само ако могу да имају корист од њих; а то је било очигледно по изразима на њиховим прекаљеним лицима – чак и уз слабашну светлост свеће. Они су очигледно били људи из истог краја – фармери и дрвосече.

Човек који је читао био је мало другачији; неко би за њега рекао да је видео света, да је био светски човек, иако би по његовом облачењу могао да претпоставиш да је имао неке везе са организмима у окружењу. Његов капут би тешко прошао у Сан Франциску; обућа није била из урбаних подручја, а шешир који је стајао поред њега на поду (он је био једини без шешира), био је такав да, када би било ко помислио да је то била ствар за украс, погрешио би. Изгледом је тај човек био згодан, са малим траговима строгости; због тога је или предодређен или образован да буде ауторитет осталима. Он је био иследник. Због природе посла, он је био тај који је читао ову свеску, а која је пронађена међу покојниковим стварима – у његовој колиби, где се истрага управо одвијала.

Када је иследник завршио са читањем књиге, ставио ју је у предњи џеп. У том тренутку се врата отворише и један младић уђе. Он сигурно није био од планинског карактера и одгоја: био је врста момака који су одрастали у градовима. Одећа му је била прашњава, због путовања. У ствари, јурио је као ветар да би стигао на истрагу.

Иследник му је климнуо главом; остали су се правили да га не примећују.

„Чекали смо те”, рече иследник, „неопходно је да завршимо овај посао вечерас.”

Младић се насмеја. „Извините што сте ме чекали”, рече, „касним, не што избегавам ваш позив, него што сам морао да одем у своје новине да пријавим због чега сам позван.”

Иследник се смејао.

„Извештај који сте дали у новине”, рече, „ вероватно се разликује од онога што ћете рећи овде под заклетвом.“

„То је”, одговори младић нервозно, поцрвеневши, „Ваша воља. Писао сам на индиго папиру и имам копију тога. То није написано као вест јер је невероватно, већ само као прича. То може да уђе у моје сведочанство под заклетвом.“

„Али Ви тврдите да је то невероватно.”

„Не би то било упућено Вама, господине, ако се сад закунем да је и то истина.”

Иследник је ћутао неко време, гледајући у под.

Људи уз зидове колибе су шапутали између себе, али ретко ко је погледао леш. На крају је иследник подигао поглед и рекао: “Настављамо са истрагом.”

Људи скинуше шешире. Сведок положи заклетву.

„Ваше име?”, упита иследник.

„Вилијем Харкер.”

„Године?”

„Двадесет седам.”

„Да ли сте познавали преминулог Хјуа Моргана?”

„Да.”

„Да ли сте били поред њега када је умро?”

„Близу њега.”

„Како се то догодило, мислим, због чега сте били ту?”

„Често сам посећивао његову кућу када бих ишао у лов или пецање. Неким делом, радио сам то да бих истражио његов чудан, усамљенички живот. Изгледао је као савршени лик за причу. Некада пишем приче.”

„Ја их понекад читам.”

„Хвала Вам.”

„Уопштено сам мислио на приче, не на Ваше.”

Неки од људи се насмејаше. У тако тмурној атмосфери хумор је био освежење. Војници се често смеју усред битке, а чак и у соби смрти шала добро дође.

„Кажите ми околности смрти овог човека”, рече иследник, „можете користити било какве белешке не би ли се боље подсетили.”

Сведок је то разумео. Извадивши рукопис из предњег џепа, принео га је свећи и преврнуо је неколико листова док није пронашао део који је желео да прочита.

Други део

Шта све може да се деси у пољима дивљег овса

Сунце једва да је изашло када смо напустили кућу. Тражили смо препелице, обојица са сачмарама, али смо имали само једног пса. Морган је рекао да је најбоље место иза једног превоја на који је показивао, и ми смо кренули тамо стазом кроз честар. Са друге стране налазило се релативно равно поље, густо, прекривено дивљим овсом. Излазећи из честара, Морган је ишао неколико јарди испред мене. Одједном смо чули, негде у даљини, десно од нас, звук неке животиње која је ломила по жбуњу које смо видели и које се дивље тресло.

„Налетели смо на јелена”, рекох, „штета што не понесох карабин.”

Морган, који је стао и пажљиво посматрао честар који се тресао, не рече ништа, само напуни обе цеви у пушци и узе је на готовс. Осетио сам да је узнемирен, што ме је изненадило, јер је имао репутацију особе која је веома хладнокрвна, чак и у тренуцима блиске опасности.

 „Хајде, дај бре”, рекох, „нећеш ваљда да покушаш да упуцаш јелена ситном сачмом?”

Он је и даље ћутао; али кад сам га погледао, окренуо се према мени и ја сам се изненадио интензитетом његовог погледа. Тада сам схватио да је нешто озбиљно у питању, а моја прва претпоставка била је да смо „налетели“ на гризлија. Пришао сам Моргану пажљивим кораком. Жбуње се сада смирило, као и звук, али Морган се није мицао са места.

„Шта је то? Који ђаво је тамо?”

 „Уклета ствар!”, одговорио је, не окрећући главу. Његов глас био је тих и неприродан. Видљиво је дрхтао.

Хтео сам да га питам нешто више о томе, када сам приметио да се дивљи јечам савија на неописив начин, близу жбуња које смо посматрали. Не могу да опишем то кретање. Изгледало је као да га повија ветар, који га није само повијао, него га је газио – ломио га је да није могао да се усправи; а то кретање је полако хватало правац према нама.

Никада нисам видео ништа што ме је толико збунило као овај необичан и невероватан феномен, али не могу да се сетим да сам се уплашио. Сећам се а то говорим сад, јер сам се тада тога присетио – да сам једном, гледајући бесциљно кроз отворен прозор, приметио једно мало дрво за које сам погрешно проценио да се налази у близини неколико већих стабала у даљини. Изгледало је исте величине као и та, али се видело јасније и његови детаљи су одскакали од околине. То је била само оптичка варка, али ме је у том тренутку препала. Ми се ослањамо на ствари које су нормалне и по свим физичким законима, тако да најмање одступање од истих схватамо као безбедоносну претњу, као упозорење на незамисливу пропаст. Због тога су сада невероватно померање и савијање биљака, и лагано приближавање те линије, деловали прилично узнемирујуће. Мој компањон је изгледао веома уплашен, а ја сам једва био свестан у тренутку када је нанишанио и пуцао из обе цеви на савијени овас. Пре него што се дим разишао, чуо сам гласан дивљи врисак – врисак дивље животиње – и, бацајући пушку на земљу, Морган се окренуо и побегао колико га ноге носе. У том тренутку сам био оборен на земљу од стране нечег што нисам видео од дима – нека мекана, тешка материја као да је бачена на мене.

Док сам успео да се усправим и пронађем пушку, која ми је испала из руку, чуо сам Моргана како вришти у смртној агонији, а уз његове крике сам чуо дивље, монструозне звукове који су подсећали на гомилу паса који се боре. Неописиво уплашен, једва сам се усправио и погледао у смеру куда је Морган побегао; и, боже поштеди ме да не видим никада више тако нешто! Са удаљености од неких тридесетак метара био је мој пријатељ, клечећи на једном колену, главе заврнуте у одвратном смеру, без шешира, рашчупане косе. Цело тело му се померало дивље, напред-назад и лево-десно. Његова десна рука била је усправљена, а изгледало је као да нема шаку, или је барем ја нисам могао видети. Друга рука му је цела била невидљива. Временом, како ми се полако враћало сећање на детаље, схватио сам да сам могао само понеке делове тела да му видим; као да је био делимично избрисан – не могу другачије то да изразим – а да је онда његово дрмање омогућавало да се неки делови виде.

Ово је вероватно трајало неколико секунди, али за то време је Морган заузео све могуће позе одлучног рвача који је прегажен већом снагом и масом. Нисам видео ништа сем њега, а и то сам једва видео. Током целог инцидента његови врисци и проклињања су се чули, претапајући се са режањем и бесним звуковима које ја никада нисам чуо ни у човека ни у животиње.

У тренутку сам стајао неодлучно, а онда сам бацио пушку и потрчао да помогнем свом пријатељу. Јавила ми се мисао да можда има неку врсту напада, неку врсту епилепсије. Пре него што сам стигао до њега, он се смирио и стишао. Сви звукови су нестали, а са осећајем такве језе коју је повећавала сама тишина, видео сам поново да се дивљи овас савија, овог пута одлазећи према шуми. Тек када је све престало, могао сам да погледам свог пријатеља. Био је мртав.

Трећи део

Човек иако наг може бити у ритама

Иследник устаде са столице и стаде поред мртваца. Ухватио је ивицу чаршафа и склонио га, откривајући цело тело, голо и под светлошћу свећа жуто као иловача. Имало је ипак, велике црне модрице, очигледно проузроковане великим унутрашњим крварењима и повредама. Грудни кош и бокови су изгледали као да је био претучен мотком. Имао је и одвратне раздеротине; кожа му је на неким местима била изрезана у фронцле.

Иследник оде до другог краја стола и одвеза свилену марамицу којом је била завезана вилица. Када је марамица склоњена, видело се шта је остало од врата. Неки од поротника који су устали, желећи да виде боље, покајали су се због своје радозналости. Сведок Харкер отвори прозор и наже се преко њега, блед, и на ивици повраћања. Стављајући марамицу преко мртвачевог врата, иследник оде до угла собе и из гомиле одеће поче да вади део по део, разгледајући сваки од њих. Сви су били поцепани и натопљени крвљу. Поротници нису покушавали да боље погледају то. Изгледали су помало незаинтересовано. Истина је била да су све ово већ видели; једина нова ствар било је Харкерово сведочење.

„Господо”, рече иследник, „мислим да немамо више ниједан доказ. Ваша дужност вам је већ објашњена; ако немате више ништа да питате, можете изаћи напоље и донети пресуду.”

Надзорник устаде – високи, брадати шездесетогодишњак, фармерски одевен.

„Волео бих да питам једно питање госн иследник”, рече, „из које је лударе ти побего овај сведок?”

 „Господине Харкер”, рече иследник смиреним гласом, „из које сте последње луднице побегли?”

 Харкер поново поцрвени, али не рече ништа, и седам поротника усташе и мирно изађоше из колибе.

 „Ако сте завршили са вређањем, господине”, рече Харкер, чим су остали сами са мртвацем, „претпостављам да сад имам слободу да одем?”

„Да.”

Харкер устаде да крене, али застаде, са руком на кваци. Професионална деформација је била јака код њега – јача од осећања личног достојанства. Окренуо се и рекао:

„Та свеска коју имате код себе – то је Морганов дневник. Видим да сте били веома заинтересовани за то; читали сте док сам ја сведочио. Могу ли да је погледам? Јавност би волела да зна…”

„Свеска нема везе са овим”, одговори званично, враћајући је у џеп капута, „све унутра написано односи се на догађаје пре пишчеве смрти.”

Како је Харкер изашао, порота се вратила и стала око стола, на којем је лежао покривени леш, чије су се контуре назирале кроз чаршаф. Надзорник седе поред свеће, извади из џепа оловку и парче папира и написа марљиво пресуду, коју су сви, неки са потешкоћама, потписали.

„Ми, порота, проналазимо да је смрт уследила као напад планинског лава, јер мислимо да ране одговарају томе.“

Четврти део

Објашњење из гробнице

У дневнику покојног Хјуа Моргана постојали су неки занимљиви уноси, који би можда имали неку научну вредност. Када се истрага завршила, његов дневник није био уврштен у доказе; могуће да је иследник мислио да то није вредно збуњивања пороте. Датум првог уноса није могао да се види; горњи део листа био је поцепан; а остатак текста био је следећи:

„би трчао у полукруговима, главе увек окренуте ка центру или би стајао усправно, дивље лајући. На крају је побегао у жбуње што је брже могао. У првом тренутку сам помислио да је полудео, али када сам дошао кући, нисам могао да нађем друго објашњење сем да је то урадио од страха од казне.“

„Да ли пас може да види својим носем? Да ли мириси укључују неки мождани центар који их претвара у слике?“

„2. септембар. Посматрајући звезде синоћ, са превоја источно од куће, приметио сам да правилно нестају, с лева на десно. Помрачивале су се у линији која је била широка степен или два. Као да је нешто прошло између њих и мене; нисам то могао видети, а и звезде нису толико густе да бих могао да назрем облик. Уф! Ово ми се не свиђа.“

Неколико недеља је недостајало, три листа су била истргнута из свеске.

„27. септембар. Поново је било ту, налазим доказе његовог постојања сваки дан. Поново сам прошле ноћи посматрао у истом скровишту, са пушком у руци, напуњеном сачмом за крупну дивљач. Ујутру су свежи трагови били ту, као и пре. А опет, могу се заклети да нисам спавао – стварно једва да сам склопио очи. То је одвратно, неподношљиво! Ако су ови догађаји стварни, полудећу; ако умишљам, онда сам већ луд.“

„3. октобар. Нећу ићи, неће ме отерати. Не, ово је моја кућа, моја земља. Бог мрзи кукавице.“

„5. октобар. Не могу да издржим више. Позвао сам Харкера да проведе неколико недеља са мном – он је трезвен човек. Могу да проценим из његовог понашања да ли ме сматра лудим.“

„7. октобар. Имам решење мистерије; дошло ми је синоћ, одједном, као откровење. Колико једноставно, колико грозно једноставно!

Постоје звукови које не можемо да чујемо. Са сваке стране звука постоје ти звукови које тај несавршени инструмент, људско ухо, не може да чује. Они су или превисоки или прениски. Посматрао сам јато косова у крошњи дрвета, у ствари у неколико крошњи, и сви су певали заједно. Одједном, неочекивано, сви су у истом тренутку полетели и побегли. Како? Нису могли да се сви виде, били су у различитим крошњама. Ни у једном положају вођа не би могао да буде видљив свима. Мора да постоји сигнал упозорења или команде, на који су сви полетели истовремено и истовремено заћутали, не само косови, него и остале птице – препелица на пример, одвојена од њих жбуњем, чак на другој страни брда.

Познато је међу морепловцима да групе китова, пљускајући и певајући близу површине океана, знају да због закривљености земље миљама далеко, у исто време зароне и нестану. Упозорење је било дато; превише дубоко да би га чуло ухо морнара на осматрачници или уши његових пријатеља на палуби. Они би у том тренутку можда осетили подрхтавање брода налик на подрхтавања прозора катедрале приликом дубоких тонова оргуља.

Иста ствар је и са звуковима и са бојама. Са сваке стране соларног спектра хемичари откривају постојање нечега што називају „актинским“ зраком. Они представљају боје – интегралне боје у саставу светлости – које се не могу видети. Људско око је несавршен инструмент; распон му је неколико октава од стварне „хроматске скале“. Нисам луд; постоје боје које не можемо да видимо.

И, боже, помози ми! Уклета ствар је те боје!“